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Cento stelle sono scomparse e i ricercatori non escludono gli alieni

Il cielo notturno sta cambiando e non riusciamo a capire perché.

Cento stelle sono scomparse e i ricercatori non escludono gli alieni
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Cento stelle sono scomparse e i ricercatori non escludono gli alieni

La storia vorrebbe farci credere che il cielo notturno sia permanente e immutabile. Dopotutto, i navigatori hanno guidato le loro navi usando schemi stellari fissi per secoli e i nostri occhi tracciano ancora gli stessi contorni degli stessi eroi e cattivi che i guardiani delle stelle hanno identificato per millenni. E se non avessimo guardato abbastanza da vicino? E se il nostro cielo notturno stesse cambiando?

Un gruppo di astronomi mira a scuotere quell’assunto di stabilità con il progetto Fonti sparenti e apparenti durante un progetto Century of Observations (VASCO), confrontando i sondaggi di 70 anni con le immagini recenti del cielo notturno per vedere cosa e venuto a mancare.

Dopo anni di minuzioso lavoro, hanno recentemente annunciato i loro primi risultati nel Diario Astronomico: almeno 100 punti di luce apparse nei cieli della metà del 20 ° secolo potrebbero essere già sparite. Le sorgenti luminose scomparse potrebbero rappresentare lampi di breve durata nella notte o, possibilmente, la scomparsa di un corpo celeste duraturo. Gli autori dello studio sottolineano che mentre i loro risultati preliminari rappresentano quasi certamente eventi naturali e ben compresi, sperano che i risultati futuri siano rilevanti per l’astronomia e la ricerca dell’intelligenza extraterrestre (SETI).

Cento stelle sono scomparse e i ricercatori non escludono gli alieni
Cento stelle sono scomparse e i ricercatori non escludono gli alieni

“VASCO è un progetto che è sia un progetto SETI sia un progetto di astrofisica convenzionale”, afferma Beatriz Villarroel , ricercatore presso l’Istituto nordico di fisica teorica e coautore del recente rapporto. “Anche se facciamo SETI e abbiamo domande SETI, siamo anche interessati a pubblicare altri risultati che troviamo lungo la strada.”

Come studente, Villarroel scriveva racconti. Un giorno, le sue riflessioni creative suscitarono una domanda tangibile: nessun oggetto era mai scomparso dal cielo notturno? Qualcuno aveva mai controllato?

Quando le stelle muoiono, tendono a esplodere in uno scoppio di gloria difficile da non vedere per chi osserva la volta celeste: gli astronomi cinesi hanno documentato la prima supernova più di 1.800 anni fa. Ma una stella o una galassia che si fonde silenziosamente nella notte richiederebbe ulteriori spiegazioni, ragionò Villarroel. Una simile scoperta potrebbe indicare un modo inaspettato di morte delle stelle, o forse una civiltà avanzata che blocca la luce  del loro sole con pannelli solari . Segnerebbe una scoperta emozionante. “Se dovessimo cercare alieni”, dice Villarroel, “forse dovremmo effettivamente cercare qualcosa che sarebbe davvero assurdo da trovare.”

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Dopo aver ottenuto il dottorato, Villarroel ha deciso di rispondere alla sua domanda con VASCO . Collaborando con un team di circa 20 astronomi e astrofisici, ha condotto una ricerca per confrontare una serie di immagini del cielo prese dall’Osservatorio navale americano (USNO) in un periodo di decenni a partire dal 1949, con osservazioni del Panoramic Survey Telescope e della risposta rapida Sistema (Pan-STARRS) tra il 2010 e il 2014.

Il gruppo ha utilizzato un software per analizzare le 600 milioni di sorgenti luminose che avrebbero dovuto apparire in entrambi i set di dati e ha prodotto circa 150.000 candidati che sembravano essere spariti nel tempo. Hanno fatto controlli incrociati a quelle luci mancanti con immagini di altri set di dati per isolare le possibilità particolarmente promettenti. Infine, hanno esaminato i rimanenti 24.000 candidati, uno per uno, per vedere quali rappresentassero i punti luce reali in contrapposizione a malfunzionamenti della fotocamera o incidenti simili. Alla fine, hanno trovato circa 100 fonti che sembravano davvero svanite. “Abbiamo fatto il lavoro migliore per rimuovere tutto ciò che assomiglia a qualsiasi artefatto”, dice Villarroel.

Se ulteriori osservazioni confermano che le sparizioni rappresentano eventi astronomici reali, potrebbero rientrare in due categorie. Molto probabilmente indicano brevi lampi, catturati per caso dall’indagine USNO originale, che da tempo sono sbiaditi, dice Villarroel.

Qualsiasi numero di fenomeni di varietà del universo potrebbe spiegare questi sfarfallamenti: bagliori nani rossi, stelle variabili che si attenuavano al di sotto della sensibilità di Pan-STARRS o il bagliore successivo di un lampo di raggi gamma, per citarne alcuni.

O, in modo allettante, Villarroel potrebbe essere sulla scia di ciò che ha cercato: una fonte di luce duratura che si spegne. Gli appassionati di SETI hanno a lungo speculato sulle civiltà aliene con il divino potere ingegneristico necessario per catturare tutta la luce emessa da una stella, proteggendola dalla nostra vista. Anche qui, tuttavia, esistono spiegazioni naturali, come un cosiddetto “supergigante rosso” che salta la supernova e collassando direttamente in un buco nero.

Si ritiene che queste morti senza esplosione siano piuttosto rari, quindi se si verificano a dozzine, diventerebbe un po ‘più difficile da spiegare scientificamente. Sebbene incoraggiato dai primi risultati, Villarroel insiste nuovamente sul fatto che è troppo presto per iniziare a fantasticare su ingegneri alieni. “Dovresti escludere cose completamente naturali, e quindi potrebbero esserci anche nuovi fenomeni naturali che non conosciamo”, afferma, “che potrebbero essere ancora più eccitanti”.

Oltre a continuare a studiare le centinaia di posizioni che sembrano mancare di una fonte di luce, gli astronomi del VASCO hanno in programma di attuare un progetto di scienza dei cittadini in cui chiunque sia interessato può aiutarli a cercare tra gli altri 150.000 candidati. Villarroel stima che restino da scoprire altre centinaia di fonti che scompaiono.

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