Scienza & Tecnologia

Come potrebbe evolversi la vita extraterrestre?

Un nuovo studio stima le probabilità di vita extraterrestre oltre il nostro pianeta

Gli umani si chiedono se siamo soli nell’universo fin dall’antichità.

Sappiamo dalla documentazione geologica che la vita è iniziata rapidamente, non appena l’ambiente del nostro pianeta era abbastanza stabile da sostenerlo. Sappiamo anche che il primo organismo multicellulare, che alla fine ha prodotto la civiltà tecnologica di oggi, è colui che ha impiegato molto più tempo per evolversi, circa 4 miliardi di anni.

Nonostante sappiano quando la vita è apparsa per la prima volta sulla Terra, gli scienziati non comprendo ancora appieno come sia iniziata, il che ha importanti implicazioni per la probabilità di trovare la vita altrove nell’universo.

In un nuovo articolo pubblicato nel Proceeding of National Academy of Sciences, David Kipping, un assistente professore del Dipartimento di Astronomia della Columbia, mostra come un’analisi che utilizza una tecnica statistica chiamata inferenza bayesiana potrebbe far luce su come potrebbe evolversi la complessa vita extraterrestre in mondi alieni.

“La rapida comparsa della vita e la tarda evoluzione dell’umanità, nel contesto della linea temporale dell’evoluzione, sono certamente suggestive”, ha detto Kipping. “Ma in questo studio è possibile quantificare effettivamente ciò che ci dicono i fatti.”

Per condurre la sua analisi, Kipping ha usato la cronologia delle prime prove della vita e dell’evoluzione dell’umanità. Ci ha chiesto con quale frequenza ci aspetteremmo che riemergessero la vita e l’intelligenza se la storia della Terra si ripetesse.

Ha inquadrato il problema in termini di quattro possibili risposte: la vita extraterrestre è comune e spesso sviluppa intelligenza, la vita è rara ma spesso sviluppa intelligenza, la vita è comune e raramente sviluppa intelligenza e, infine, la vita è rara e raramente sviluppa intelligenza.

Questo metodo di inferenza statistica bayesiana – usata per aggiornare la probabilità di un’ipotesi quando sono disponibili prove o informazioni – afferma precedenti convinzioni sul sistema che viene modellato, che vengono poi combinate con i dati per lanciare probabilità di esiti.

“La tecnica è simile alle probabilità di scommessa”, ha detto Kipping. “Incoraggia il ripetuto test di nuove prove contro la tua posizione, in sostanza un circuito di feedback positivo per affinare le tue stime della probabilità di un evento.”

Da queste quattro ipotesi, Kipping usò le formule matematiche bayesiane per ponderare i modelli l’uno contro l’altro.

“In inferenza bayesiana, le distribuzioni di probabilità precedenti devono sempre essere selezionate”, ha detto Kipping. “Ma un risultato chiave qui è che quando si confrontano gli scenari di vita rara con quelli di vita comune, lo scenario di vita comune è sempre almeno nove volte più probabile di quello raro.”

L’analisi si basa sull’evidenza che la vita è emersa entro 300 milioni di anni dalla formazione degli oceani terrestri come si trova nei depositi di zirconi impoveriti di carbonio-13, un inizio molto rapido nel contesto della vita della Terra. Kipping sottolinea che il rapporto è almeno 9: 1 o superiore, a seconda del vero valore di quanto spesso si sviluppa l’intelligenza.

La conclusione di Kipping è che se i pianeti con condizioni simili e linee temporali evolutive della Terra sono comuni, allora l’analisi suggerisce che la vita extraterrestre dovrebbe avere pochi problemi nel emergere spontaneamente su altri pianeti. E quali sono le probabilità che queste vite extraterrestri possano essere complesse, differenziate e intelligenti? Qui, l’indagine di Kipping è meno precisa, trovando solo 3: 2 probabilità a favore della vita intelligente.

Questo risultato deriva dall’aspetto relativamente tardivo dell’umanità nella finestra abitabile della Terra, suggerendo che il suo sviluppo non è stato né un processo facile né garantito.

“Se avessimo nuovamente giocato alla storia della Terra, l’emergere dell’intelligenza è in realtà un po ‘improbabile”, ha detto.

Kipping sottolinea che le probabilità nello studio non sono schiaccianti, essendo abbastanza vicine alle 50:50, e i risultati dovrebbero essere trattati come nient’altro che una leggera spinta verso un’ipotesi.

“L’analisi non può fornire certezze o garanzie, solo probabilità statistiche basate su ciò che è accaduto qui sulla Terra”, ha detto Kipping. “Eppure incoraggiante, il caso di un universo brulicante di vita emerge come la scommessa favorita. La ricerca di vita intelligente nei mondi oltre la Terra non dovrebbe assolutamente essere scoraggiata.”

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