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Gli esopianeti fluttuanti possono superare le stelle nella Via Lattea

Gli esopianeti fluttuanti possono superare le stelle nella Via Lattea

Gli esopianeti liberamente fluttuanti, o canaglia, – oggetti di massa planetaria fluttuanti che non orbitano attorno a una stella e invece viaggiano attraverso lo spazio – potrebbero essere sorprendentemente comuni nella nostra Via Lattea; e il prossimo Nancy Grace Roman Space Telescope (Roman) della NASA rileverà almeno 250 di questi pianeti fluttuanti con masse fino a quella di Marte, secondo un nuovo articolo pubblicato sull’Astronomical Journal .

I pianeti fluttuanti sono oggetti isolati che hanno masse simili a quelle dei pianeti. L’origine di questi oggetti è sconosciuta.

Potrebbero formarsi nei dischi gassosi attorno a giovani stelle, simili a quei pianeti ancora legati alle loro stelle ospiti. Dopo la formazione, potrebbero essere successivamente espulsi attraverso interazioni con altri pianeti nel sistema, o anche eventi di volo da altre stelle.

Oppure potrebbero formarsi quando polvere e gas turbinano insieme, in modo simile al modo in cui si formano le stelle.

“L’universo potrebbe pullulare di pianeti canaglia e non lo sapremmo nemmeno”, ha detto il coautore, il professor Scott Gaudi, ricercatore presso il Dipartimento di Astronomia della Ohio State University.

“Non lo scopriremmo mai senza intraprendere un’indagine di microlensing basata sullo spazio come farà Roman”.

“Con l’espansione della nostra visione dell’Universo, ci siamo resi conto che il nostro Sistema Solare potrebbe essere insolito”, ha detto l’autore principale Samson Johnson, uno studente laureato presso la Ohio State University.

“Roman ci aiuterà a saperne di più su come ci adattiamo allo schema cosmico delle cose studiando i pianeti canaglia.”

“Identificare quei pianeti aiuterà gli scienziati a dedurre il numero totale di questi pianeti canaglia nella nostra galassia.”

Roman, che prende il nome dal primo capo astronomo della NASA che era anche conosciuto come la “madre” del telescopio spaziale Hubble della NASA / ESA, tenterà di costruire il primo censimento dei pianeti fluttuanti.

“Roman è progettato non solo per individuare pianeti fluttuanti nella Via Lattea, ma per testare le teorie ei modelli che prevedono come si sono formati questi pianeti”, ha detto Johnson.

Lo studio del team ha scoperto che è probabile che Roman sia 10 volte più sensibile ai pianeti fluttuanti rispetto agli sforzi esistenti, che per ora sono basati su telescopi legati alla superficie terrestre.

Si concentrerà sui pianeti della Via Lattea, tra il nostro Sole e il centro della nostra Galassia, coprendo circa 24.000 anni luce.

“Sono stati scoperti diversi pianeti canaglia, ma per avere un quadro completo, la nostra scommessa migliore è qualcosa come Roman. Questa è una frontiera totalmente nuova “, ha detto Johnson.

Roman, il cui lancio è previsto nei prossimi cinque anni, cercherà pianeti fluttuanti utilizzando una tecnica chiamata microlensing gravitazionale.

Questa tecnica si basa sulla gravità delle stelle e dei pianeti per piegare e ingrandire la luce proveniente dalle stelle che passano dietro di loro dal punto di vista del telescopio.

Questo effetto di microlente è collegato alla teoria della relatività generale di Albert Einstein e consente a un telescopio di trovare pianeti a migliaia di anni luce dalla Terra, molto più lontano rispetto ad altre tecniche di rilevamento dei pianeti.

Ma poiché il microlensing funziona solo quando la gravità di un pianeta o di una stella si piega e ingrandisce la luce di un’altra stella, l’effetto di un determinato pianeta o stella è visibile solo per un breve periodo una volta ogni pochi milioni di anni.

E poiché i pianeti canaglia sono situati nello spazio da soli, senza una stella vicina, il telescopio deve essere altamente sensibile per rilevare quell’ingrandimento.

“Il segnale di microlensing da un pianeta canaglia dura solo da poche ore a un paio di giorni e poi scompare per sempre”, ha detto il coautore Dr. Matthew Penny, ricercatore presso il Dipartimento di Fisica e Astronomia della Louisiana State University.

“Questo li rende difficili da osservare dalla Terra, anche con più telescopi. Roman è un punto di svolta per le ricerche sui pianeti canaglia “.

Gli autori stimano che Roman scoprirà circa 250 pianeti fluttuanti della massa di Marte o più grandi.

“È improbabile che questi pianeti supportino la vita. Probabilmente sarebbero estremamente freddi, perché non hanno stelle “, ha detto Johnson.

“Se troviamo molti pianeti canaglia di piccola massa, sapremo che quando le stelle formano pianeti, probabilmente stanno espellendo un sacco di altra roba nella Galassia. Questo ci aiuta a capire il percorso di formazione dei pianeti in generale “.

 

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