Il 2020 sarà l’anno in cui troveremo la vita aliena intelligente?

Probabilmente no, ma ci sono ragioni per essere ottimisti sulle nostre prospettive per il prossimo futuro.

Negli ultimi tre decenni, gli scienziati hanno trovato più di 4.000 pianeti extrasolari . E le scoperte continueranno ad arrivare; le osservazioni suggeriscono che ogni stella della galassia della Via Lattea ospita in media più di un pianeta.

Data una convergenza di capacità basate sul suolo e nello spazio, l’intelligenza artificiale / la ricerca sull’apprendimento automatico e altri strumenti, siamo sul punto di identificare ciò che è universalmente possibile per la vita – o forse anche confermare l’esistenza dell’intelligenza extraterrestre ?

Il 2020 è l’anno del profitto celeste, in cui si scopre che gli oggetti di interesse offrono “tecnosignature”, indicatori di tecnologia sviluppati da civiltà avanzate?

“Bene, nonostante sia il centenario ampiamente celebrato dell’elezione di Warren G. Harding, il 2020 probabilmente non guadagnerà fama come l’anno in cui scopriamo per la prima volta la vita extraterrestre “, ha detto Seth Shostak, un astronomo senior presso l’Istituto SETI di Mountain Visualizza, California.

La ricerca di esseri intelligenti altrove, ha detto Shostak, è in gran parte condotta controllando i sistemi stellari vicini per segnali radio a banda stretta o brevi lampi di luce laser. E quelli potrebbero avere successo in qualsiasi momento.

“Ma si dovrebbe ricordare che questo tipo di ricerca sta guadagnando velocità in modo esponenziale, e quel particolare fatto tecnico consente una stima approssimativa di quando SETI potrebbe ripagare. Se prendiamo – per mancanza di una stima migliore – l’opinione di Frank Drake che lì potrebbero essere 10.000 società di radiodiffusione nella Via Lattea, quindi dobbiamo chiaramente esaminare almeno un [milione] – 10 milioni di sistemi stellari per avere una ragionevole possibilità di inciampare in uno di essi. Tale obiettivo sarà raggiunto nei prossimi due decenni, ma sicuramente non nel 2020 “, ha detto Shostak.

vita aliena intelligente

Ricerche migliorate

Ma ci sono ancora motivi per cui i cacciatori di alieni intelligenti siano entusiasti e ottimisti per il prossimo anno. Più progetti esistenti saranno ampliati o migliorati nel 2020, ha affermato Shostak. Ad esempio, il SETI Institute riceverà nuovi ricevitori per l’Array Telescope Array nel nord della California, e sia il SETI Institute che l’Università della California, Berkeley, condurranno nuove ricerche per possibili tecno-firme laser .

“E, naturalmente, c’è sempre l’imprevisto”, ha detto Shostak. “Nel 1996, la più grande storia scientifica dell’anno è stata l’affermazione che i microbi marziani fossilizzati erano stati trovati in un meteorite . Nessuno l’ha mai visto arrivare. Quindi si può sempre sperare di essere colti di sorpresa.”

Previsioni precedenti

“Sono scettico sulla scelta di un anno specifico per la prima scoperta. Le precedenti previsioni di successo sono state sbagliate”, ha dichiarato Michael Michaud, autore del libro stimolante “Il contatto con le civiltà aliene: le nostre speranze e paure sull’incontro con gli extraterrestri” (Copernico) , 2007).

“Io e altri abbiamo osservato che il continuo miglioramento delle nostre tecnologie e strategie di ricerca potrebbe aumentare le probabilità di successo”, ha detto Michaud, rilevando che l’obiettivo principale di SETI rimane sui segnali radio. “Tuttavia, non copriamo ancora tutte le frequenze, tutti i cieli, per tutto il tempo. Anche altri tipi di ricerche hanno fallito, come la ricerca di segnali laser o sfere di Dyson [progetti mega-ingegneria ET]. Queste campagne di solito hanno finanziamenti limitati e spesso non durano a lungo “.

Una nuova possibilità è sorta a causa delle scoperte di esopianeti, Michaud ha dichiarato: “In alcuni casi, gli astronomi ora possono cercare prove chimiche della vita in atmosfere planetarie . È concepibile che troveremo semplici forme di vita prima di trovare segnali da una civiltà tecnologica “.

Opinione prevalente

Se un giorno gli astronomi confermano un rilevamento SETI, come dovrebbero annunciare la scoperta? È una vecchia domanda a cui è stata data risposta in diversi modi.

“L’opinione prevalente tra i radioastronomi è stata che le notizie trapeleranno rapidamente. Se ciò è corretto, le autorità scientifiche e governative non avranno molto tempo per sviluppare una strategia di affari pubblici”, ha detto Michaud.

“Resta possibile che le sofisticate capacità di monitoraggio delle agenzie di intelligence possano essere le prime a rilevare prove concrete”, ha affermato Michaud. “Si potrebbe pensare che il governo avrebbe un piano per affrontare un simile evento”.

Ma Michaud ha affermato che la sua esperienza suggerisce che è improbabile che tali piani vengano elaborati a causa di un “fattore di risatina” e che verrebbero dimenticati quando i funzionari si allontanassero dalle loro posizioni. In precedenza ha rappresentato il Dipartimento di Stato americano nelle discussioni tra agenzie sulla politica spaziale nazionale.

Progetto a lungo termine

“Mentre sono entusiasta del rinvigorimento del lavoro sulle firme tecnologiche, e in particolare della crescita osservando gran parte dello spettro elettromagnetico, penso che questo sarà un progetto a lungo termine. Stimo una probabilità molto piccola di successo in un dato anno “, ha dichiarato Pete Worden, direttore esecutivo di Breakthrough Initiatives. “Ma quelle possibilità sono ora ordini di grandezza migliori di quanto non fossero nemmeno un decennio fa.”

Breakthrough Initiatives sta affrontando la grande questione della vita nell’universo , la notevole domanda sul fatto che Earthkind sia o meno solo. Breakthrough Initiatives è un gruppo poliedrico che rinvigorisce la ricerca di intelligenza extraterrestre.

“The Breakthrough Initiatives si impegna a divulgare in modo completo e immediato tutti i risultati”, ha affermato Worden. “Faremo affidamento sui principali investigatori dei nostri progetti, insieme alle loro istituzioni di origine, per preparare e pubblicare sia rapporti scientifici che annunci pubblici”.

Prepararsi alla scoperta

Nonostante il lavoro in corso di Breakthrough Listen , il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA e la ricerca sulla rilevazione di promettenti biosignature e tecno-firme, non c’è motivo di pensare che il 2020 sarebbe l’anno della scoperta, ha affermato Steven Dick, uno studioso e scrittore di astrobiologia riconosciuto del pluripremiato libro “Astrobiology, Discovery, and Societal Impact” (Cambridge University Press, 2018).

“Dal mio punto di vista, tutte queste cose si combinano per aumentare le possibilità nel prossimo decennio di trovare intelligenza extraterrestre. Avvertirei, tuttavia, che ogni scoperta sarà un processo esteso, che consiste nel rilevamento e nell’interpretazione prima che venga raggiunta qualsiasi comprensione”, Dick disse. “Questo è chiaro dalla storia della scoperta, anche quando pensavamo di avere prove in mano.”

Come Shostak, ha citato il meteorite di Marte ALH 84001, che nel 1996 ha suscitato entusiasmo e dibattito sul fatto che esistesse una vita antica e microscopica sul Pianeta Rosso.

“Una cosa certa è che stiamo riuscendo a gestire meglio le questioni relative all’impatto sociale , nel caso in cui si realizzasse una simile scoperta. Molte altre scienze sociali e umanistiche sono coinvolte nell’astronomia, il che è positivo. In altre parole, ci stiamo preparando per la scoperta “, ha detto Dick. “Quindi, vedo che la ricerca avanza progressivamente il prossimo anno, ma con un’accelerazione della possibilità che la vita venga scoperta nel prossimo futuro.”

Nuove tecnologie

Quindi, gli scienziati troveranno la vita aliena intelligente l’anno prossimo?

“Tutto dipende da quanto abbondano gli extraterrestri intelligenti. Se un sistema stellare su 10,00 ospita una civiltà avanzata che cerca di entrare in contatto, allora siamo in ritardo nel fare il primo contatto e le notizie in cui non siamo soli l’universo potrebbe arrivare nel 2020 “, ha detto Vakoch.

E ci sono aspettative che la vita microbica, simile ai batteri della Terra, sia ancora più diffusa nello spazio rispetto alla vita intelligente.

Ma i batteri non possono inviarci segnali radio. “Dobbiamo sviluppare nuove tecnologie per scoprirle a distanza”, ha affermato Vakoch. “Con il lancio della prossima generazione di telescopi spaziali, aumenteremo le nostre possibilità di rilevare i segni della vita attraverso i cambiamenti nelle atmosfere dei pianeti che orbitano attorno ad altre stelle, dandoci milioni di obiettivi nella nostra ricerca di una vita anche semplice nel cosmo.”

Entro la fine del 2020, saremo entro pochi mesi dal tanto atteso lancio del James Webb Space Telescope della NASA , ha affermato Vakoch, che sarà in grado di studiare le atmosfere degli esopianeti per potenziali segni di vita. Ma potrebbe volerci molto più tempo, fino a quando, dopo il lancio del sondaggio a infrarossi sull’esopianeta a grande distanza, dell’Agenzia spaziale europea , o ARIEL, nel 2028, prima di avere una “prova definitiva” di microbi extraterrestri attraverso alterazioni rivelatrici nelle atmosfere degli esopianeti , Ha detto Vakoch.

Vivere con incertezza

Ci sono un certo numero di veicoli spaziali nella fase di proposta che potrebbero concepibilmente rilevare la vita extraterrestre all’interno del nostro sistema solare , “ma non trattenere il respiro per la scoperta entro il 2020”, ha detto Vakoch. “Ma se un giorno trovassimo persino la vita microbica altrove nel nostro sistema solare che ha un’origine indipendente dalla vita terrestre, allora sapremmo che l’intero universo è pieno zeppo di vita.”

Gli umani non possono controllare se c’è o meno vita altrove nell’universo, ovviamente.

“O è lì o non lo è”, ha detto Vakoch. “Potremmo non essere in grado di decidere se lo troveremo nel 2020, ma abbiamo una straordinaria capacità di decidere se alla fine lo troveremo, se è là fuori da scoprire.”

“Essere umani è vivere con incertezza”, ha concluso Vakoch. “Se chiediamo garanzie prima di iniziare la ricerca, non possiamo trovare nulla. Ma se siamo disposti a impegnarci nella ricerca nel prossimo anno e molto tempo dopo, anche senza sapere che ci riusciremo, siamo sicuri di scoprire che c’è almeno una civiltà nell’universo che ha la passione e la determinazione per capire il suo posto nel cosmo – e che la civiltà siamo noi “.

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