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La razza umana finirà per estinguersi?

La razza umana finirà per estinguersi?

Dato il numero incredibile di possibili modi in cui potremmo essere spazzati via, quanto siamo resistenti come specie?

Nick Longrich, professore di biologia evoluzionistica e paleontologo all’Università di Bath, in Inghilterra, approfondisce il possibile destino della nostra specie e la nostra capacità di estinzione.

La nostra specie si estinguerà? La risposta breve è sì. La documentazione fossile mostra che alla fine tutto si estingue. Quasi tutte le specie che siano mai vissute, oltre il 99,9%, sono estinte.

Alcuni discendenti di sinistra. La maggior parte – plesiosauri, trilobiti, brontosauri – non lo fece. Questo è vero anche per altre specie umane. Neanderthal, Denisovans, Homo erectus svanirono tutti, lasciando solo l’Homo sapiens. Gli umani si stanno inevitabilmente dirigendo verso l’estinzione. La domanda non è se ci estinguiamo, ma quando.

I titoli suggeriscono spesso che questa estinzione è imminente. La minaccia degli asteroidi al pascolo è uno dei preferiti dai media. Marte viene regolarmente messo in discussione come un buco di bullone. E c’è la minaccia in corso dell’emergenza climatica.

Gli umani hanno delle vulnerabilità. Animali di grandi dimensioni, a sangue caldo come noi, non gestiscono bene le perturbazioni ecologiche. Piccole tartarughe e serpenti a sangue freddo possono durare mesi senza cibo, quindi sono sopravvissuti. I grandi animali con metabolismo veloce – tirannosauri o umani – richiedono costantemente molto cibo. Ciò li rende vulnerabili anche a brevi interruzioni della catena alimentare causate da catastrofi come vulcani, riscaldamento globale, ere glaciali o impatto dell’inverno dopo una collisione di asteroidi.

Abbiamo anche una lunga vita, con tempi di generazione lunghi e pochi figli. La riproduzione lenta rende difficile il recupero dagli arresti della popolazione e rallenta la selezione naturale, rendendo difficile l’adattamento ai rapidi cambiamenti ambientali. Che ha condannato i mammut, i bradipi di terra e altre megafauna. Grandi mammiferi riprodotti troppo lentamente per resistere o adattarsi alla caccia umana.

Quindi siamo vulnerabili, ma ci sono ragioni per pensare che gli umani siano resistenti all’estinzione, forse in modo univoco. Siamo una specie profondamente strana – diffusa, abbondante, estremamente adattabile – che tutti suggeriscono che resteremo per un po ‘.

Ovunque e abbondante

La razza umana finirà per estinguersi?

Innanzitutto, siamo ovunque. Gli organismi geograficamente diffusi se la cavano meglio durante catastrofi come un impatto con asteroidi e tra eventi di estinzione di massa. Una vasta area geografica significa che una specie non mette tutte le sue uova in un paniere. Se un habitat viene distrutto, può sopravvivere in un altro.

Gli orsi polari e i panda, con piccole gamme, sono in pericolo. Orsi bruni e volpi rosse, con enormi gamme, non lo sono. Gli umani hanno la più vasta gamma geografica di qualsiasi mammifero, abitando tutti i continenti, le remote isole oceaniche, in habitat diversi come deserti, tundra e foreste pluviali.

E non siamo solo dappertutto, siamo abbondanti. Con 7,8 miliardi di persone, siamo tra gli animali più comuni sulla Terra. La biomassa umana supera quella di tutti i mammiferi selvatici. Anche supponendo che una guerra pandemica o nucleare potrebbe eliminare il 99% della popolazione, milioni sopravviverebbero per ricostruirsi.

Siamo anche generalisti. Le specie sopravvissute all’asteroide che uccide i dinosauri si basavano raramente su un’unica fonte di cibo. Erano mammiferi onnivori o predatori come alligatori e tartarughe che si nutrono di cibo. Gli umani mangiano migliaia di specie animali e vegetali. A seconda di ciò che è disponibile, siamo erbivori, piscivori, carnivori, onnivori.

Ma soprattutto, ci adattiamo a differenza di qualsiasi altra specie, attraverso comportamenti appresi – cultura – non DNA. Siamo animali, siamo mammiferi, ma siamo mammiferi così strani e speciali. Siamo diversi.

Piuttosto che impiegare generazioni per cambiare i nostri geni, gli umani usano intelligenza, cultura e strumenti per adattare il nostro comportamento in anni o addirittura minuti. Le balene impiegarono milioni di anni per far evolvere pinne, denti appuntiti, sonar. Nel millennio, gli esseri umani hanno inventato ami, barche e cercatori di pesci. L’evoluzione culturale supera persino l’evoluzione virale. I geni virali si evolvono in pochi giorni. Ci vuole un secondo per chiedere a qualcuno di lavarsi le mani.

L’evoluzione culturale non è solo più rapida dell’evoluzione genetica, è diversa. Nell’uomo, la selezione naturale ha creato un animale capace di un design intelligente, che non si adatta ciecamente all’ambiente, ma lo rimodella consapevolmente alle sue esigenze. I cavalli si sono evoluti macinando molari e budelli complessi per mangiare le piante. La gente ha addomesticato le piante, quindi ha eliminato le foreste per le colture. I ghepardi hanno evoluto la velocità per inseguire la loro preda. Abbiamo allevato mucche e pecore che non corrono.

Siamo così straordinariamente adattabili, che potremmo persino sopravvivere a un evento di estinzione di massa. Dato un decennio di preavviso prima di un attacco di asteroidi, gli umani potrebbero probabilmente accumulare abbastanza cibo per sopravvivere a anni di freddo e oscurità, risparmiando gran parte o gran parte della popolazione. Interruzioni a lungo termine, come le ere glaciali, potrebbero causare conflitti diffusi e crolli della popolazione, ma probabilmente le civiltà potrebbero sopravvivere.

Ma questa adattabilità a volte ci rende i nostri peggiori nemici, troppo intelligenti per il nostro bene. Cambiare il mondo a volte significa cambiarlo in peggio, creando nuovi pericoli: armi nucleari, inquinamento, sovrappopolazione, cambiamenti climatici, pandemie. Quindi abbiamo mitigato questi rischi con trattati nucleari, controllo dell’inquinamento, pianificazione familiare, energia solare a basso costo, vaccini. Siamo sfuggiti a ogni trappola che ci siamo posti.

Finora.

Mondo interconnesso

La nostra civiltà globale ha anche inventato modi per sostenersi a vicenda. Le persone in una parte del mondo possono fornire cibo, denaro, istruzione e vaccini alle persone vulnerabili altrove. Ma l’interconnettività e l’interdipendenza creano anche vulnerabilità.

Il commercio internazionale, i viaggi e le comunicazioni collegano le persone in tutto il mondo. Quindi le scommesse finanziarie a Wall Street distruggono le economie europee, la violenza in un paese ispira l’estremismo omicida dall’altra parte del globo, un virus proveniente da una grotta in Cina si diffonde per minacciare la vita e il sostentamento di miliardi.

Ciò suggerisce un limitato ottimismo. L’Homo sapiens è già sopravvissuto a oltre 250.000 anni di ere glaciali, eruzioni, pandemie e guerre mondiali. Potremmo facilmente sopravvivere per altri 250.000 anni o, più a lungo.

Gli scenari pessimistici potrebbero vedere catastrofi naturali o provocate dall’uomo che portano a una diffusa rottura dell’ordine sociale, persino della civiltà e alla perdita della maggior parte della popolazione umana – un mondo cupo e post-apocalittico. Anche così, gli umani probabilmente sopravviverebbero, eliminando i resti della società, in stile Mad Max, forse tornando all’agricoltura di sussistenza, diventando persino cacciatori-raccoglitori.

Survival imposta una barra piuttosto bassa. La domanda non è tanto se gli umani sopravviveranno nei prossimi tre o trecentomila anni, ma se possiamo fare di più che sopravvivere.

Nick Longrich , Docente senior in Biologia evoluzionistica e paleontologia, Università di Bath

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