Negli embrioni umani crescono muscoli tipici dei rettili

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Negli embrioni si sviluppano muscoli tipici dei rettili che potrebbero essere un nostro antico retaggio evolutivo

Un nuovo convincente studio di imaging ha esaminato lo sviluppo dei muscoli degli arti umani negli embrioni durante le prime settimane di gestazione. La ricerca ha scoperto che i muscoli simili a quelli dei rettili si sviluppano temporaneamente prima di scomparire alla nascita. Si suggerisce che questi muscoli rettiliani rappresentino tracce lontane della nostra storia evolutiva.

Nel campo della scienza biologica un atavismo è un tratto antico che può essere visto in un organismo moderno. Forse l’atavismo umano più noto è la presenza temporanea di una coda .

Per un brevissimo periodo mentre si trova nell’utero, un feto sviluppa una coda. Nell’ottava settimana di gestazione questa coda è generalmente scomparsa, la sua esistenza temporanea è un segno della nostra antica forma ancestrale.

Grazie ai progressi tecnologici, i biologi evoluzionisti sono ora in grado di tracciare lo sviluppo fetale umano con dettagli senza precedenti.

“In passato avevamo una maggiore comprensione dello sviluppo precoce di pesci, rane, pollo e topi rispetto alla nostra stessa specie, ma queste nuove tecniche ci consentono di vedere lo sviluppo umano in modo molto più dettagliato”, spiega Rui Diogo, la nuova ricerca della Howard University.

Il team ha esaminato una serie di immagini 3D che monitorano lo sviluppo dell’embrione tra le sette e le 13 settimane di gestazione. L’attenzione si è concentrata in particolare sullo sviluppo muscolare delle mani e dei piedi.

Sorprendentemente, i ricercatori hanno scoperto che ci sono 30 muscoli separati in ciascun arto entro la settima settimana di gestazione. Alla settimana 13 questo numero è sceso a circa 20 singoli muscoli, con alcuni di questi muscoli atavici che si fondono con altri o semplicemente si degradano e scompaiono del tutto.

“Ciò che è affascinante è che abbiamo osservato vari muscoli che non sono mai stati descritti nello sviluppo prenatale umano e che alcuni di questi muscoli atavici sono stati osservati anche nei feti di 11,5 settimane, che è sorprendentemente in ritardo per gli atavismi dello sviluppo”, afferma Diogo.

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Muscoli atavici?

Questa nuova scoperta solleva certamente alcune domande a cui si spera che la ricerca futura possa rispondere. La piccola dimensione del campione dello studio, solo 15 bambini, significa che è necessaria un’ulteriore verifica in set di dati più grandi prima di poter concludere che si tratta di un processo di sviluppo universale. Non è inoltre chiaro esattamente cosa accada

L’ipotesi che siano muscoli atavici indica una divergenza evolutiva circa 250 milioni di anni fa. Nessuna traccia di questi muscoli specifici può essere trovata in nessun mammifero adulto vivente, ma questi muscoli degli arti extra possono essere identificati in alcuni rettili, come lucertole con piedi ultra-flessibili.

Diogo nota che in casi molto rari questi muscoli possono essere rilevati nell’uomo adulto. A volte si trovano in adulti sani senza effetti evidenti, ma altre volte possono essere identificati direttamente come il risultato di malformazioni congenite.

“Questo rafforza l’idea che sia le variazioni muscolari che le patologie possano essere correlate allo sviluppo embrionale ritardato o arrestato, in questo caso forse un ritardo o una diminuzione dell’apoptosi muscolare, e aiuta a spiegare perché questi muscoli si trovano occasionalmente nelle persone adulte”, afferma Diogo . “Fornisce un affascinante, potente esempio di evoluzione in atto.”

La nuova ricerca è stata pubblicata sulla rivista Development.


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