Potrebbero aver scoperto il primo esopianeta extragalattico

Potrebbero aver scoperto il primo esopianeta extragalattico

Potrebbero aver scoperto il primo esopianeta extragalattico

Un team di astronomi annuncia di aver trovato il primo esopianeta candidato in un’altra galassia. Questo potenziale mondo, che non è stato ancora confermato, si evolverebbe in un sistema binario a 23 milioni di anni luce dalla Terra.

Dalla scoperta del primo esopianeta nel 1995 da parte degli astronomi Michel Mayor e Didier Queloz (dell’osservatorio di Ginevra), abbiamo identificato più di 4.200 nuovi mondi, tutti isolati nella Via Lattea . Tuttavia, potrebbero essercene molti di più. Secondo alcune stime, ci sono anche più pianeti che stelle nella nostra galassia .

È quindi facile immaginare che questi oggetti siano comuni anche in altre galassie. Riuscire a individuarli sarà tuttavia molto complicato, poiché le distanze tra le galassie sono enormi. Tuttavia, potremmo determinare la loro presenza con mezzi indiretti. Inoltre, uno di loro avrebbe potuto essere scoperto.

Rosanne Di Stefano e il suo team, dell’Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, affermano di aver isolato un potenziale mondo nella galassia M51, nota anche come galassia Tourbillon. Lo troverai a 23 milioni di anni luce dalla Terra, nel Constellation Hunting Dogs.

Eclissi di raggi X.

Questo possibile esopianeta, chiamato M51-ULS-1b, si adatterebbe a un sistema binario costituito da una stella di neutroni (o un buco nero) che divora una stella massiccia situata nelle vicinanze.

Questa azione di cannibalismo non è ovviamente priva di conseguenze. Quando cade in un buco nero o in una stella di neutroni, la materia accelerata emette infatti raggi X (attrito del gas che diventa molto caldo). Questo sistema è, inoltre, una delle sorgenti di raggi X più luminose dell’intera galassia .

Detto questo, il buco nero o la stella di neutroni responsabile di questi raggi X non è molto grande secondo i ricercatori. Ciò significa che un pianeta delle dimensioni di Saturno , posizionato a circa un miliardo di chilometri di distanza, potrebbe quindi eclissare completamente questa sorgente di raggi X, dal nostro punto di vista, se passasse attraverso la linea di vista con la Terra.

Il 20 settembre 2012 , è esattamente quello che sembra essere successo. E l’Osservatorio a raggi X Chandra non si è perso nulla.

Potrebbero aver scoperto il primo esopianeta extragalattico

Per un breve periodo di tre ore, questa fonte di raggi X infatti è sbiadita, sbiadita e poi è riapparsa. A quel tempo, nessun ricercatore aveva notato questa “eclissi”, perché i set di dati di Chandra non vengono analizzati per variazioni di luminosità così brevi .

Altre spiegazioni meno credibili

Diverse ipotesi potrebbero spiegare questo fenomeno. La presenza di un’altra piccola stella, come una nana bianca, potrebbe ad esempio eclissare facilmente la sorgente di raggi X. Tuttavia, Rosanne Di Stefano smentisce questa idea, sottolineando che il sistema binario qui è troppo giovane per un tale oggetto ha avuto il tempo di evolversi nelle vicinanze .

Un’altra potenziale spiegazione suggerisce una momentanea interruzione nella caduta del materiale stellare inghiottito dal buco nero o dalla stella di neutroni. Anche qui Di Stefano e la sua squadra sono perplessi. Secondo loro, in tal caso la variazione di luminosità non sarebbe stata la stessa, con ” frequenze di luce di maggiore energia che cambiano più velocemente di quelle a bassa energia e si riaccendono in modo diverso “.

Tuttavia, in questo caso preciso, tutte le frequenze luminose si sono attenuate e sono riapparse allo stesso tempo, il che supporta ulteriormente l’idea di un’eclissi. Per i ricercatori l’ipotesi dell’esopianeta in transito davanti alla sorgente luminosa resta quindi la più credibile . La cosa più complicata ora sarà dimostrarlo definitivamente.

Inoltre, Di Stefano ei suoi colleghi suggeriscono anche che altri esopianeti extragalattici potrebbero essere portati alla luce rapidamente. Il team ha esaminato solo una parte dei dati radiografici di Chandra. ” Questi archivi contengono dati sufficienti per condurre sondaggi paragonabili ai nostri più di dieci volte “, spiega. “ Ci aspettiamo quindi la scoperta di più di una dozzina di pianeti candidati extragalattici aggiuntivi su grandi orbite nel prossimo futuro .

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