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Quali specie diventerebbero dominanti sulla Terra se gli umani si estinguessero?

Quali specie diventerebbero dominanti sulla Terra se gli umani si estinguessero?

In un futuro post-apocalittico, cosa potrebbe accadere alla vita se gli umani lasciassero la scena? Dopotutto, è molto probabile che gli umani scompaiano molto prima che il sole si espanda in un gigante rosso e stermini tutti gli esseri viventi dalla Terra.

Supponendo che non estinguiamo tutte le altre vite mentre scompariamo (un’impresa improbabile nonostante la nostra propensione unica a guidare l’estinzione ), la storia ci dice di aspettarci alcuni cambiamenti piuttosto fondamentali quando gli umani non sono più le specie animali dominanti del pianeta.

Quindi se avessimo la possibilità di sbirciare avanti nel tempo sulla Terra circa 50m anni dopo la nostra scomparsa, cosa troveremmo? Quale animale o gruppo di animali “prenderebbe il posto” come specie dominante? Avremmo un Pianeta delle scimmie, come immaginato nella narrativa popolare? O sarebbe la Terra venuto per essere dominato da delfini , o ratti, o gli orsi d’acqua, o scarafaggi o maiali, o formiche ?

La domanda ha ispirato molte speculazioni popolari e molti scrittori hanno offerto elenchi di specie candidate. Prima di offrire qualsiasi ipotesi, tuttavia, dobbiamo spiegare attentamente cosa intendiamo per specie dominante.

Atteniamoci al regno animale

Si potrebbe sostenere che l’era attuale è un’era di piante fiorite . Ma la maggior parte delle persone non sta immaginando Audrey Two in Little Shop of Horrors quando immaginano la vita in futuro (anche i trifidi immaginari avevano caratteristiche tipicamente animali: comportamento predatore e capacità di muoversi).

Quindi teniamo la discussione sugli animali. Questo per ragioni pratiche piuttosto che filosofiche: per alcuni standard il mondo è ora e sempre è stato dominato dai batteri nonostante la fine nominale dell ‘” età dei microbi ” circa 1,2 miliardi di anni fa. Ciò non è dovuto al fatto che i batteri hanno cessato di esistere o sono diminuiti in prevalenza, ma piuttosto perché nella nostra miopia tendiamo a dare maggiore importanza ai grandi organismi multicellulari che sono seguiti.

Secondo alcuni resoconti, quattro animali su cinque sono un nematode (un nematode), quindi da tutti questi esempi è chiaro che né la prevalenza, l’abbondanza né la diversità sono il requisito principale per essere una forma di vita “dominante”. Invece la nostra immaginazione viene catturata da organismi grandi e carismatici.

I mansueti erediteranno la Terra

C’è un innegabile grado di narcisismo nella designazione umana di specie dominanti e una forte tendenza a conferire il titolo a parenti stretti. Il Pianeta delle scimmie immagina che i nostri parenti primati più vicini potrebbero sviluppare la parola e adottare la nostra tecnologia se dessimo loro il tempo e lo spazio per farlo.

Ma è improbabile che le società di primati non umani ereditino il nostro dominio sulla terra, perché è probabile che le scimmie ci precedano all’estinzione. Siamo già l’unico ominide vivente che lo stato di conservazione non è in pericolo o in pericolo critico e il tipo di crisi globale che estinguerebbe la nostra specie è improbabile che risparmi le fragili popolazioni rimaste delle altre grandi scimmie. In effetti, qualsiasi evento di estinzione che colpisce l’uomo sarà probabilmente più pericoloso per gli organismi che condividono i nostri requisiti fisiologici di base.

Anche se gli umani soccombono a una pandemia globale che colpisce relativamente pochi altri mammiferi, le grandi scimmie sono proprio le specie che sono maggiormente a rischio di contrarre qualsiasi nuova malattia che ci guida dalla Terra.

Un altro, più distante, relativo (primate, mammifero o altro) svilupperà intelligenza e società simile all’uomo? Anche questo sembra improbabile. Di tutte le specie che erano probabilmente animali dominanti ad un certo punto della storia della Terra, gli umani sono soli nella loro straordinaria intelligenza e destrezza manuale. Ne consegue che tali tratti non sono né requisiti per essere dominanti tra gli animali, né tratti particolarmente probabili da evolvere. L’evoluzione non favorisce l’intelligenza per se stessa, ma solo se conduce a una maggiore sopravvivenza e successo riproduttivo. Di conseguenza è un profondo errore immaginare che i nostri successori siano probabilmente creature particolarmente intelligenti o sociali, o che saranno in grado di parlare o di essere esperti della tecnologia umana.

Quindi, cosa possiamo tranquillamente speculare sulle specie dominanti, circa 50 milioni di anni dopo l’umanità? La risposta è allo stesso tempo insoddisfacente ed elettrizzante allo stesso tempo: mentre possiamo essere ragionevolmente sicuri che non sarà uno scimpanzé parlante, altrimenti non abbiamo idea di come sarà.

Il mondo ha visto una serie di eventi di estinzione di massa nel corso della sua storia. La diversificazione della vita in seguito a ciascun evento è stata relativamente rapida – e la “radiazione adattativa” di nuove specie ha prodotto nuove forme, tra cui molte a differenza dei lignaggi ancestrali che le hanno generate dopo essere sopravvissute alla precedente estinzione. Le piccole creature simili a toporagni che si precipitavano sotto i piedi dei dinosauri nel tardo periodo Cretaceo sembravano molto diverse dagli orsi delle caverne, dai mastodonti e dalle balene che discendevano da loro durante l’era dei mammiferi. Allo stesso modo, i rettili sopravvissuti alla fine dell’estinzione del Permiano circa 250 milioni di anni fa, che uccisero il 90% delle specie marine e il 70% delle specie terrestri non prefigurarono chiaramente gli pterosauri, i dinosauri, i mammiferi e gli uccelli che discendevano da loro.

In Wonderful Life: the Burgess Shale and the Nature of History, il compianto Stephen J. Gould sosteneva che la possibilità, o la contingenza, come la chiamava, svolgeva un ruolo importante durante le principali transizioni della vita animale. C’è spazio per discutere dell’importanza relativa della contingenza nella storia della vita, che rimane oggi un argomento controverso. Tuttavia, l’intuizione di Gould secondo cui difficilmente possiamo prefigurare il successo dei lignaggi moderni oltre un’estinzione futura è un umile promemoria della complessità delle transizioni evolutive.

Quindi, mentre può essere possibile che, come molti hanno ipotizzato, le formiche prenderanno il controllo della Terra da noi, possiamo solo immaginare come saranno i loro discendenti di formiche dominanti.

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