Storia Antica

Sostanze chimiche tossiche nei bacini idrici dell’antica città Maya di Tikal

Gli archeologi trovano sostanze chimiche tossiche nei bacini idrici dell’antica città Maya di Tikal

Una nuova ricerca rivela che due dei più grandi bacini idrici di Tikal, un’antica città Maya nell’attuale Guatemala settentrionale, erano contaminati da alti livelli di mercurio, fosfato e cianobatteri noti per la produzione di tossine mortali.

Tikal è uno dei più grandi siti archeologici e centri politici, economici e militari della civiltà Maya precolombiana.

La metropoli fu abitata dal VI secolo a.C. al decimo secolo d.C. e aveva una popolazione di fino a 90.000 persone nel suo periodo di massimo splendore.

“La conversione dei bacini centrali di Tikal da luoghi che sostengono la vita a luoghi che inducono alla malattia avrebbe contribuito in modo pratico e simbolico all’abbandono di questa magnifica città”, ha affermato il professor David Lentz e colleghi dell’Università di Cincinnati.

“In precedenza, abbiamo scoperto che i terreni intorno a Tikal durante il IX secolo d.C. erano estremamente fertili e hanno rintracciato la fonte a frequenti eruzioni vulcaniche che hanno arricchito il terreno della penisola dello Yucatan.”

“Gli archeologi e gli antropologi hanno cercato di capire cosa è successo ai Maya per 100 anni.”

Nel nuovo studio, i ricercatori hanno esaminato strati di sedimenti risalenti al IX secolo, quando Tikal era una città fiorente.

Sostanze chimiche tossiche nei bacini idrici dell'antica città Maya di Tikal

Hanno analizzato campioni di 10 bacini idrici e hanno trovato livelli tossici di mercurio in due di essi: i bacini del tempio e del palazzo.

“Abbiamo ricondotto l’inquinamento a un pigmento che i Maya usavano per adornare edifici, argilla e altri beni”, hanno detto gli scienziati.

“Durante i temporali, il mercurio nel pigmento è penetrato nei bacini dove si è depositato negli strati di sedimenti nel corso degli anni.”

“Ma gli ex abitanti di questa città avevano acqua potabile abbondante dai bacini idrici vicini che rimasero incontaminati”.

Anche i sedimenti dei bacini del tempio e del palazzo hanno mostrato prove di cianobatteri.

“Il consumo di questa acqua, in particolare durante la siccità, avrebbe fatto ammalare le persone anche se l’acqua fosse bollita”, ha detto il dott. Lentz.

“Abbiamo trovato due tipi di alghe blu-verdi che producono sostanze chimiche tossiche. La cosa negativa di questi è che sono resistenti all’ebollizione. Ha reso l’acqua in questi bacini tossica da bere. ”

“L’acqua sarebbe sembrata brutta. Sarebbe stato cattivo. Ci sarebbero state queste grandi fioriture di alghe. Nessuno avrebbe voluto bere quell’acqua ”, ha dichiarato il Dr. Kenneth Tankersley dell’Università di Cincinnati, coautore dello studio.

Ma gli autori non hanno trovato prove delle stesse sostanze inquinanti nei sedimenti di bacini più distanti chiamati Perdido e Corriental, che probabilmente fornivano acqua potabile ai residenti della città durante il IX secolo.

“Riteniamo che una combinazione di fattori economici, politici e sociali abbia spinto le persone a lasciare la città e le sue fattorie adiacenti. Ma senza dubbio anche il clima ha giocato un ruolo “, ha detto il dott. Lentz.

“Hanno una stagione secca prolungata. Per parte dell’anno è piovoso e umido. Il resto dell’anno è molto secco e non piove quasi per niente. Quindi hanno avuto problemi a trovare l’acqua. ”

“Un popolare pigmento usato sulle pareti in gesso e nelle sepolture cerimoniali era derivato dal cinabro , un minerale di colore rosso composto da solfuro di mercurio che i Maya estraevano da una caratteristica vulcanica vicina nota come Formazione Todos Santos”, ha detto il Dr. Tankersley.

“Abbiamo escluso un’altra potenziale fonte di mercurio: la cenere vulcanica che è caduta in tutta l’America centrale durante le frequenti eruzioni. L’assenza di mercurio in altri bacini idrici vicini dove sarebbe caduta la cenere ha escluso i vulcani come colpevoli. ”

“Invece, la colpa era della gente. Ciò significa che il mercurio deve essere antropogenico “, ha detto.

Con il suo colore rosso vivo, il cinabro era comunemente usato come vernice o pigmento in tutta l’America centrale all’epoca.

“Il colore era importante nell’antico mondo Maya. Lo hanno usato nei loro murales. Hanno dipinto il gesso rosso. Lo hanno usato nelle sepolture e l’hanno combinato con l’ossido di ferro per ottenere diverse sfumature “, ha affermato il dott. Tankersley.

“Siamo riusciti a trovare un’impronta minerale che mostrava oltre ogni ragionevole dubbio che il mercurio nell’acqua proveniva dal cinabro.”

Lo studio è stato pubblicato online questo mese sulla rivista Scientific Reports .

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