Stranissimo esopianeta “sub-nettuno” scoperto dalla NASA (e potrebbe non essere solo)

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Un nuovo esopianeta scoperto dalla NASA

Utilizzando i primi tre mesi di dati pubblicamente disponibili dalla missione TESS della NASA, gli scienziati hanno confermato un nuovo pianeta noto come HD 21749b, un “sub-Nettuno” tre volte più grande e 23 volte più massiccio della Terra. HD 21749b giace a circa 53 anni luce dalla Terra e orbita intorno a una stella circa la dimensione del sole.

La nuova sonda di caccia al pianeta della NASA ha conquistato un altro mondo alieno, l’ottava scoperta confermata per la giovane missione.

Il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) ha scoperto un pianeta in orbita attorno alla stella HD 21749, che si trova a circa 53 anni luce dalla Terra nella debole costellazione di Reticulum.

Il mondo, noto come HD 21749b, è molto strano, almeno per gli standard del nostro sistema solare. È un “sub-Nettuno” circa tre volte più grande della Terra, il che significa che è probabilmente gassoso piuttosto che roccioso. Ma l’HD 21749b è fatto di materiale più denso rispetto ai mondi gassosi a cui siamo abituati, perché è 23 volte più massiccio della Terra.

“Riteniamo che questo pianeta non sarebbe gassoso come Nettuno o Urano, che sono per lo più idrogeno e molto gonfio”, ha dichiarato Diana Dragomir, ricercatrice postdottorato presso il Kavli Institute for Astrophysics and Space Research del Massachusetts Institute of Technology del Massachusetts Institute of Technology. In una dichiarazione . “Probabilmente il pianeta ha una densità d’acqua o un’atmosfera densa”.

HD 21749b completa un’orbita della sua stella ospite, che è quasi brillante come il nostro sole, ogni 36 giorni terrestri. L’ esopianeta probabilmente ha una temperatura superficiale media di circa 300 gradi Fahrenheit (150 gradi Celsius), hanno detto i membri del team di scoperta.

I ricercatori hanno anche rilevato tracce di un altro pianeta più piccolo nel sistema, un pianeta che avrebbe avuto un periodo orbitale di 7,8 giorni. Se questo mondo è confermato, sarà il primo pianeta approssimativamente simile alla Terra trovato da TESS.

TESS ha lanciato sulla Terra in orbita nell’aprile 2018 in una missione per trovare mondi alieni che girano attorno a stelle nel vicinato del nostro sistema solare. Come il telescopio spaziale Kepler , recentemente scomparso dalla NASA , che è responsabile per circa il 70 percento di tutte le scoperte di esopianeti conosciute fino ad oggi, TESS usa il “metodo di transito”. Cioè, cerca piccoli tuffi nella luce delle stelle causati quando i pianeti attraversano i volti delle loro stelle ospiti dalla prospettiva del satellite.

TESS fa questo lavoro intagliando il cielo in settori sovrapposti, studiando ciascuno per 27 giorni alla volta. Il satellite coprirà praticamente l’intero cielo entro la fine della sua missione principale di due anni. (Durante la sua missione principale, al contrario, Keplero fissava continuamente lo stesso piccolo angolo di cielo, monitorando simultaneamente la luminosità di circa 150.000 stelle relativamente distanti).

Stranissimo esopianeta sub-nettuno scoperto dalla NASA
La missione TESS della NASA, che esaminerà praticamente l’intero cielo durante i suoi primi due anni di missione, ha già scoperto tre esopianeti relativamente piccoli attorno alle stelle vicine.

La ricerca di un esopianeta non e cosi semplice

Questo spostamento di messa a fuoco rende difficile per TESS trovare pianeti lontani dalle stelle ospitanti e quindi impiegare molto tempo per completare un’orbita. Infatti, HD 21749b è molto distante per TESS; altri due mondi piccoli trovati dalla missione hanno periodi orbitali di 11 ore e 6,3 giorni rispettivamente.

“È il più piccolo pianeta più bello che conosciamo intorno a una stella così brillante”, ha detto Dragomir.

“Sappiamo molto sulle atmosfere dei pianeti caldi, ma poiché è molto difficile trovare piccoli pianeti che orbitano più lontano dalle loro stelle e sono quindi più freddi, non siamo stati in grado di imparare molto su questi pianeti più piccoli e più freschi”, ha aggiunto. . “Ma qui, siamo stati fortunati e abbiamo preso questo e ora possiamo studiarlo in modo più dettagliato.”

Il team ha inizialmente individuato un segnale intrigante dal sistema HD 21749 nei dati di “settore 1” di TESS. Non era chiaro se questo segnale fosse causato da un pianeta o da variazioni nell’attività della stella ospite, così Dragomir e i suoi colleghi hanno analizzato le osservazioni prese da un altro strumento, l’ HARPS ( Planet Velocity Planet Searcher ) ad alta precisione , uno spettrografo installato su un telescopio al Osservatorio La Silla dell’Osservatorio europeo meridionale in Cile.

Un gruppo diverso di astronomi aveva studiato il sistema HD 21749 una decina di anni fa usando HARPS, che trova i pianeti notando le minuscole oscillazioni che i loro rimorchiatori gravitazionali inducono nelle loro stelle ospiti. Questi ricercatori avevano anche rilevato un segnale, ma non potevano attribuirlo in modo definitivo a un pianeta, ha detto Dragomir.

Nei dati HARPS, lei e il suo team hanno scoperto che il segnale HD 21749 si ripete ogni 36 giorni. Hanno determinato che dovrebbero essere in grado di trovare di nuovo il segnale, nei dati del “settore 3” di TESS – che sono riusciti a fare. (I dati TESS analizzati dal team sono stati raccolti dal 25 luglio al 14 ottobre dell’anno scorso.)

Dragomir e il suo team hanno anche usato le osservazioni del Planet Finder Spectrograph, che è installato sul telescopio Magellan II in Cile, per confermare la scoperta e aiutare a inchiodare i parametri di massa e orbitale della HD 21749b.

“C’era un bel po ‘di lavoro investigativo coinvolto, e le persone giuste erano lì al momento giusto”, ha detto Dragomir. “Ma siamo stati fortunati e abbiamo colto i segnali, ed erano davvero chiari.”

I ricercatori hanno annunciato la scoperta oggi alla 233a riunione dell’American Astronomical Society di Seattle. Hanno anche presentato la loro carta scoperta a Astrophysical Journal Letters.

TESS è appena iniziato. La missione ha già contrassegnato diverse centinaia di candidati al pianeta, e le sue scoperte confermate andranno a migliaia quando tutto è stato detto e fatto, hanno detto i funzionari della NASA. E alcuni di questi mondi saranno abbastanza vicini alla Terra affinché gli astronomi possano studiare i pianeti usando potenti strumenti, come il telescopio spaziale James Webb da $ 8,9 miliardi della NASA, che dovrebbe iniziare nel 2021.

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