Una missione per trovare la prossima Terra

Gli astronomi stanno proponendo una nuova missione per cercare pianeti simili alla Terra al di fuori del nostro sistema solare.

La missione, soprannominata ” HabEx ” per “The Habitable Exoplanet Observatory”, avrebbe usato un telescopio con uno specchio più grande di quello di Hubble e avrebbe impiegato tecniche di origami per utilizzare un “paralume” esterno, che avrebbe bloccato la luce dalla stella madre e avrebbe permesso la ricerca e la caratterizzazione di pianeti deboli in orbita attorno a quella stella, secondo una presentazione all’incontro annuale della American Geophysical Union.

“Il nostro obiettivo è vedere se riusciamo a trovare un pianeta simile alla Terra, uno in grado di supportare la vita”, ha affermato Scott Gaudi , uno dei copresidenti del progetto. “Mentre abbiamo identificato un numero di pianeti al di fuori del nostro sistema solare, finora nessuno ha dimostrato in modo conclusivo di avere gli elementi necessari per l’abitabilità.”

Gaudi, professore di astronomia alla Ohio State University, ha affermato che la missione sarebbe “il prossimo passo logico” nella ricerca di pianeti simili alla nostra Terra.

Il progetto è uno dei quattro concetti di missione proposti dalla NASA come “il prossimo Grande Osservatorio” – una missione su larga scala che svolgerà un ruolo importante nella scienza spaziale in cui gli Stati Uniti investiranno nel prossimo decennio. L’ indagine federale sul decadimento intende formulare una raccomandazione su quale progetto, se del caso, dovrebbe ricevere finanziamenti entro il 2021. Se fosse prioritario, la missione probabilmente non si avvierà fino agli anni ’30.

Sistema solare Una missione per trovare la prossima Terra
Una missione per trovare la prossima Terra

HabEx avrebbe uno specchio largo 4 metri – rispetto allo specchio di Hubble da 2,4 metri – e sarebbe usato in combinazione con un paralume per cercare nei cieli la luce di altri pianeti. Quella luce è in genere soffocata dalla luce più luminosa delle stelle vicine, incluso il nostro sole, ha detto Gaudi. Ma HabEx deviava la luce delle stelle usando la paralume – un disco a forma di fiore di 52 metri che andava nello spazio piegato come un origami in una spirale stretta.

La stella stellare si dispiegerebbe una volta che il satellite ha raggiunto la sua orbita e volando a quasi 77.000 chilometri dal telescopio, bloccando la luce dalle stelle ma permettendo alla luce che si riflette su altri pianeti di raggiungere gli strumenti del telescopio.

Il telescopio cercherebbe quindi le stelle vicine che sono simili al sole alla ricerca di segni di pianeti che hanno acqua o anidride carbonica, due segni che un pianeta potrebbe essere abitabile. Il telescopio avrebbe anche una macchina fotografica, molto potente, che potrebbe fotografare i sistemi planetari vicini.

Quelle foto sarebbero i primi “ritratti di famiglia” di quei sistemi, ha detto Gaudi.

Il telescopio avrebbe anche una strumentazione aggiuntiva, incluso un coronagraph, un pezzo di equipaggiamento che può anche caratterizzare i pianeti al di fuori del nostro sistema solare e registrarne le immagini.

La missione è progettata per raccogliere dati sugli esopianeti per circa un decennio. Il telescopio avrebbe anche condotto altri esperimenti per tentare di comprendere meglio il nostro sistema solare.

Uno degli altri tre concetti di missione presi in considerazione dalla NASA cercherebbe anche esopianeti abitabili, ma su scala più ampia e con un prezzo più elevato rispetto ad HabEx. (Secondo le stime, HabEx costa circa $ 7 miliardi in 10 anni.)

La missione HabEx è stata progettata da astronomi, fisici e ingegneri di tutto il paese, tra cui il NASA Jet Propulsion Laboratory in California. Se selezionata, la missione richiederebbe probabilmente la collaborazione internazionale tra università, governi e corporazioni per avere successo, ha detto Gaudi – simile ad altre missioni spaziali su larga scala in passato.

I quattro concetti di missione sono i finalisti del prossimo Decadal Survey , un programma che identifica missioni ed esperimenti spaziali di punta esaminando gli scienziati che studiano lo spazio e chiedendo loro di identificare le priorità per l’esplorazione dello spazio. La prossima missione di punta dopo il James Webb Space Telescope, il Wide Field Infrared Survey Telescope o WFIRST, è in fase di pianificazione. Gli astronomi dello stato dell’Ohio hanno svolto un ruolo importante anche in quella missione.

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